O USS Houston e a Batalha do Estreito de Sunda

Em menor número, o USS Houston lutou até o fim nas águas turvas durante a Batalha do Estreito de Sunda.

O cruzador pesado USS Houston se aventurou no Estreito de Sunda, na costa de Java, na noite escura de 28 de Fevereiro de 1942, e nunca mais foi visto. Somente três anos e meio depois, a história do seu destino foi revelada pelos membros sobreviventes de sua tripulação após a libertação dos campos de prisioneiros japoneses.

A carreira do Houston começou em 1933, quando o recém-eleito Presidente Franklin Roosevelt foi levado a bordo para um cruzeiro de 20.000 milhas. Roosevelt gostou tanto do cruzeiro que fez outro alguns anos depois. Revendo a frota da ponte do cruzador, o presidente entusiasmou: “Sinto que este navio está em casa“. Em homenagem à sua história com o presidente, o Houston tornou-se conhecida como a “pequena bandeira da frota“.

 

Alerta máximo à medida que a guerra se aproxima

Em Novembro de 1940, o USS Houston aliviou o USS Augusta como o navio-chefe da frota asiática americana. Ele operava na área da baía de Manila, realizando exercícios de tiro ao alvo e manobras tácticas com o USS Marblehead e outros navios da frota. Todos os navios americanos estavam constantemente envolvidos na preparação para a guerra. Em Outubro de 1941, o USS Houston entrou no Cavite Navy Yard para instalação de novas armas antiaéreas e holofotes. Foi escalado para deixar o estaleiro em meados de Dezembro. No final de Novembro, no entanto, foram recebidos avisos aconselhando o cruzador a estar pronto para navegar “a qualquer momento – em qualquer lugar“. O trabalho no navio foi acelerado até 24 horas por dia. Na tarde de 28 de Novembro, o USS Houston preparou-se para deixar Cavite e deixar a baía de Manila o mais rápido possível.

Dois dias depois,o USS Houston partiu de Manila para Iloilo, no centro das Filipinas. Após a chegada, uma patrulha aérea diurna foi estabelecida do amanhecer ao anoitecer. O comandante do USS Houston, o capitão Albert H. Rooks, também ordenava uma patrulha anti-submarina todas as noites. As baterias antiaéreas do cruzador eram tripuladas dia e noite. A cautela extra foi justificada quando, na manhã de 8 de Dezembro, Rooks foi informado de que as hostilidades haviam começado com o Japão. O USS Houston içou a âncora e mal libertou a entrada do porto antes que os tiros fossem ouvidos. Um navio foi observado queimando à distância.

O USS Houston partiu para a baía de Manila para ajudar a transportar navios de abastecimentos aliados nas águas do sul. Durante o mês seguinte, o USS Houston esteve constantemente ocupado escoltando comboios entre Port Darwin, na Austrália, e Surabaya, Java. Não havia tempo para a liberdade e uma vigilância constante era mantida. Os aviões de reconhecimento do cruzador estavam no ar o dia todo, e o navio estava em alerta geral na maior parte do tempo.

Atacado!

Em 3 de Fevereiro de 1942, o USS Houston juntou-se a uma força de ataque aliada de navios americanos, britânicos, holandeses e australianos reunidos em Surabaya. O contra-almirante Karel Doorman, da Marinha Real da Holanda, comandava a força, que consistia em quatro cruzadores e sete contratorpedeiros. Naquela mesma noite, a força partiu para o estreito de Macassar numa missão para interceptar um comboio japonês que estaria perto de Balikpapan, Bornéu.

Na manhã seguinte, vários grupos de aviões inimigos foram vistos na viga do porto. O USS Houston aumentou a velocidade e a tripulação ocupou suas estações de defesa aérea. Os bombardeiros japoneses começaram a atacar a uma altitude de 9.000 pés, destacando o USS Houston e o USS Marblehead como seus principais alvos. O USS Houston abriu fogo com suas armas de 5 polegadas. Durante o ataque final do inimigo, uma bomba explodiu perto da torre traseira do USS Houston, detonando munição e iniciando um incêndio grave. Quarenta e oito homens foram mortos e outros 20 ficaram feridos. O USS Marblehead também foi atingido por duas bombas e gravemente danificado.

Os dois navios mancavam em Tjilatjap, Java, para reparações. Os mortos foram enterrados no cemitério local e foram feitas tentativas para consertar os danos estruturais nos dois cruzadores. Infelizmente, as instalações no porto eram muito limitadas e a equipa do USS Houston não conseguiu operacionalizar novamente a torre danificada. No entanto, o cruzador foi ordenado de volta a Port Darwin para mais serviços de escolta.

Em 15 de Fevereiro, o USS Houston juntou-se ao USS Peary e duas corvetas australianas para transportar tropas americanas e australianas para Koepang, Timor. O comboio estava em andamento há pouco tempo quando um barco voador japonês apareceu. Foi rapidamente disparado por tiros, mas a posição do comboio havia sido descoberta. Na manhã seguinte, os japoneses enviaram 36 bombardeiros terrestres e 10 hidroaviões para interceptar os navios aliados.

Rooks manobrava o USS Houston dentro e fora da coluna de transporte, repelindo onda após onda de aviões inimigos e disparando mais de 900 tiros em menos de 45 minutos. Os aviões japoneses finalmente desistiram de atacar o USS Houston e foram atrás dos transportes. A essa altura, o inimigo já havia jogado a maioria de suas bombas, e o ataque falhou. Os japoneses apelidaram o USS Houston de “Fantasma Cinzento“. Ele parecia estar vivendo uma vida encantada, mas sua sorte não duraria muito mais.

Em 18 de Fevereiro, o USS Houston deixou Port Darwin para Surabaya. Ela chegou cinco dias depois e juntou-se a outra frota aliada combinada. Na manhã seguinte, nove bombardeiros japoneses aproximaram-se da base naval do sudoeste. O USS Houston abriu fogo quando o avião inimigo estava dentro do alcance. Nos três dias seguintes, o navio estava sob constante ataque aéreo.

Na tarde de 26 de Fevereiro, os cansados ​​navios aliados desembarcaram em busca de comboios inimigos. Na noite seguinte, os contratorpedeiros britânicos sinalizaram que haviam visto navios inimigos. À esquerda, quase morto à frente, havia duas colunas de cruzadores e contratorpedeiros japoneses. Os mastros de numerosos transportes podiam ser vistos à distância. Os Aliados imediatamente estabeleceram um percurso paralelo à frota inimiga.

Enquanto o USS Houston arredondava as colunas, os japoneses abriram fogo. O cruzador americano devolveu o fogo com suas baterias de 98 polegadas, atingindo o cruzador inimigo mais distante e incendiando-o. A acção tornou-se geral. O cruzador britânico HMS Exeter sofreu um golpe na sua sala da caldeira e desistiu da luta; o contratorpedeiro holandês Kortenaer foi atingido por um torpedo, e afundou-se em menos de um minuto. Momentos depois, o contratorpedeiro britânico HMS Electra foi arrancado da água e afundado em segundos.

Os Aliados interromperam o a luta e voltaram para Surabaya. Enquanto fumegava em um curso a oeste paralelo à costa de Java, o contratorpedeiro britânico HMS Júpiter atingiu uma mina e explodiu em chamas. Rooks levou o USS Houston para fora da água perigosamente rasa e para longe da costa. Naquela noite, o navio passou por um grande grupo de homens balançando na água – eles eram os sobreviventes do Kortenaer. O encontro foi ordenado para resgatar os marinheiros e seguir para Surabaya. Os outros cruzadores aliados estavam agora sem nenhuma protecção destruidora.

Mais tarde naquela mesma noite, o USS Houston avistou dois cruzadores inimigos no porto. Os navios japoneses estavam em um curso oposto e eram claramente distinguíveis ao luar. O USS Houston abriu fogo com, mas as salvas ficaram aquém. Os japoneses responderam com três salvas próprios antes que os navios passassem para fora do alcance. Minutos depois, os contratorpedeiros inimigos lançaram um ataque de torpedo, e os navios aliados Java e De Ruyter explodidos na água. Antes de perder o contacto, o almirante Doorman, a bordo do De Ruyter, ordenou que USS Houston e o cruzador australiano Perth fossem para Batavia, Java e não ficassem à espera dos sobreviventes. Os dois navios se elevam através da água a 28 nós, chegando ao porto bataviano de Tandjung Priok por volta do meio dia no dia seguinte.

Rooks se encontrou com o oficial de ligação britânico e recebeu ordens para seguir para Tjilatjap por meio do Estreito de Sunda, que supostamente estava livre de forças inimigas. O USS Houston reabasteceu às pressas enquanto a tripulação trocava munição da torre de popa com deficiência para as revistas avançadas. Estava quase escuro quando o USS Houston e o USS Perth partiram para o estreito. Rooks colocou o navio na condição dois em vez de nos aposentos gerais – ele queria que os homens descansassem o máximo possível.

Começa o encontro fatal

Às 23 horas, o USS Houston estava prestes a contornar o extremo norte de St. Nicholas Point e entrou no Estreito de Sunda quando o USS Perth avistou o contratorpedeiro japonês Fubuki e abriu fogo. o Fubuki soltou nove torpedos nos cruzadores aliados. Os torpedos perderam os navios aliados, mas atingiram quatro transportes japoneses descarregando tropas e abastecimentos na Baía de Bantam. As explosões iluminaram a área de desmbarque, e o USS Houston e o USS Perth abriram fogo contra os navios em chamas. Três dos transportes tficaram encalhados, enquanto um quarto foi afundado.

Os dois cruzadores aliados foram subitamente cercados por navios de guerra japoneses. Rooks percebeu que não havia como manobrar o seu navio nas águas estreitas. O USS Houston e USS Perth viraram para o norte em direcção ao mar aberto.

A frota japonesa era composta pelos cruzadores Natori, Mogami e Mikuma, juntamente com 10 contratorpedeiros. Os cruzadores aliados estavam irremediavelmente em menor número, mas determinados a cair em combate. O céu nocturno iluminou-se com o flash de cem armas enquanto os dois lados começavam uma luta até a morte. O USS Perth foi atingido por quatro torpedos e afundou em segundos. O USS Houston lutou por conta própria, suas armas fortemente engatadas em todas as direcções, presas no meio da frota japonesa.

O USS Houston logo foi atingido por um torpedo, matando todas os homens na sala de máquinas principal. A sala de máquinas restante foi capaz de manter o USS Houston à tona, atravessando a água a 24 nós. O inimigo se aproximou o mais perto que ousou – às vezes num raio de 1.000 metros. Os contratorpedeiros japoneses, lançando seus holofotes no navio americano, inadvertidamente iluminaram seus próprios transportes perto da praia. O USS Houston imediatamente mudou o fogo para os novos alvos, marcando golpes num grande navio de combate.

Os inimigos salvos logo encontraram o alcance do USS Houston, explodindo a torre número dois. Um projéctil japonês perfurou a face da torre e incendiou-a. O oficial da torre, o alferes C.D. Smith, puxou a alavanca do aspersor na sua cabine e caiu no convés. Smith pegou uma mangueira de incêndio e a transformou na câmara de armas, apagando o fogo, mas então a maior parte da tripulação havia morrido.

Rooks ordenou que todas os stocks de munição fossem inundados, pois parecia que o fogo estava se espalhando para a frente. A Torre Um não tinha munição restante, excepto pelo que já estava nos guinchos. O telémetro da torre também foi atingido, mas o tenente Harold Hamlin usou seu periscópio e um holofote para localizar alvos inimigos. A torre logo ficou sem munição e teve que ser abandonada.

O capitão está perdido; o navio está danificado

Momentos depois, O USS Houston foi atingido por dois torpedos. Um explodiu para a frente no lado de estibordo, enquanto o outro atingiu o meio do navio. Mais dois torpedos passaram a 10 pés de cada lado. Devido às chamas intensas, Rooks foi forçado a abandonar a torre de comando. Ao sair da estação, apertou a mão de vários homens e desejou-lhes boa sorte. O capitão então desceu a escada da ponte de sinalização para o convés de comunicação. Naquele momento, uma concha explodiu, espalhando estilhaços em todas as direcções. Rooks foi atingido e cambaleou pelo lado do porto do convés, caindo a cerca de 6 metros de Ensigns Smith e Herb Levitt. Os dois oficiais tentaram ajudar o capitão, mas ele foi ferido fatalmente no peito e na cabeça.

Os navios japoneses começaram a se aproximar para a matança. Aviões pularam em cima e contratorpedeiros entraram e saíram em todas as direcções. O USS Houston foi forçado a entrar em águas rasas, onde as manobras eram extremamente difíceis. Todos os seus sistemas de comunicação estavam irremediavelmente sobrecarregados com relatos de danos e mudanças de alvos envolvidos. Embora suas baterias de 8 polegadas estivessem completamente fora de acção, as armas de 5 polegadas e 0,50 calibre do USS Houston continuaram disparando contra o inimigo. A mudança de alvos impediu os americanos de direccionar fogo contínuo em qualquer navio japonês em particular.

Pouco depois da meia-noite, o USS Houston adornou para estibordo, e a ordem foi passada para abandonar o navio. A tripulação começou a vestir seus coletes salva-vidas enquanto jangadas eram baixadas na água. Por causa do perigosa posição do navio, várias jangadas foram perdidas. O comandante David Roberts cancelou a ordem de abandono do navio. A palavra alcançou alguns, mas não todos, os homens. Muitos marinheiros voltaram para seus postos de batalha, enquanto outros se mudaram para posições menos expostas no navio. As equipas de armas novamente abriram fogo contra o inimigo, que estava se aproximando para a matança.

De repente, o USS Houston foi atingido por outro torpedo e uma salva de projécteis que atingiram sua super-estrutura, matando e ferindo muitos dos principais homens. O cruzador atingido logo morreu na água. Mais uma vez, a ordem de abandonar a nave foi tocada pelo corneteiro da tripulação, que ficou em silhueta por um momento contra o céu antes de desaparecer nas chamas. O comandante Arthur Maher abriu caminho através do fogo e da fumaça até aos projécteis. Ele queria ter certeza de que todos os sobreviventes recebessem coletes salva-vidas. Enquanto isso, Roberts passou a verificar as condições naquela parte do navio. Ele nunca foi visto ou ouvido falar de novo.

Houston finalmente sucumbe aos danos

O rombo de USS Houston agora era considerável, e temia-se que ele afundasse a qualquer momento. Hamlin permaneceu na previsão até restarem apenas três homens nas proximidades. Ele estava prestes a abandonar a nave quando uma concha explodiu o derrubou. O tenente conseguiu escalar o lado do porto e deslizar pela proa, onde descobriu que podia ficar no fundo do navio. Ele caminhou em direcção à quilha, caiu na água e nadou o mais forte que pôde para escapar da sucção do navio afundando.

Depois de nadar algumas centenas de metros, Hamlin virou-se para uma última olhada no USS Houston. O navio estava cheio de buracos. Os projécteis de curto alcance haviam atravessado um lado do cruzador e o outro. As grandes armas do USS Houston estavam tortas, suas torres apontando em direcções diferentes. Hamlin lembrou-se vividamente dos últimos momentos do navio. “Não pude deixar de pensar em como era o USS Houston quando me juntei a ele“, disse ele. “Ela era o iate do presidente e brilhava de ponta a ponta. Acho que sempre me lembrarei desse último olhar. Enquanto eu a observava deitar-se e morrer, ela rolou de um lado e o fogo apagou com um silvo alto. Eu a observei por alguns segundos, depois pensei na sucção e nade por tudo o que valia a pena.

Os holofotes japoneses estavam no navio moribundo até o fim. Quando ele finalmente deslizou sob as ondas, sua bandeira ainda estava desafiando. Os japoneses capturaram muitos homens na água e outros que chegaram à terra, onde os corpos de dezenas de soldados inimigos mortos e toneladas de abastecimentos haviam desembarcado em terra – o último prémio de batalha do USS Houston. No total, o USS Houston afundou sete navios de guerra, incluindo cruzadores, contratorpedeiros e um hidroavião, causando um preço tão alto ao inimigo que os oficiais japoneses foram acusados ​​de mentir quando afirmaram que apenas dois cruzadores aliados estavam envolvidos na batalha.

Um total de 368 sobreviventes do USS Houston foram capturados pelos japoneses. Desse número, 76 morreram como prisioneiros de guerra. O saldo da tripulação de mil homens do navio caiu com ela no Estreito de Sunda. Por seu papel na acção, o capitão Rooks recebeu a medalha de honra postumamente, e o cruzador também recebeu a Citação da Unidade Presidencial e duas Estrelas de Batalha por seu serviço nos compromissos nas Filipinas e nas Índias Orientais Holandesas.

Fonte: warfarehistorynetwork.com/by A.B. Feuer

Tradução: Military Series / Smartencyclopedia

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